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Uno de los actores emblemáticos del cine de horror falleció en un día como hoy: Boris Karloff

Desde su muerte en 1969, ninguna figura de Hollywood ha podido suplantar a Boris Karloff como el Rey del Horror. Su característico físico y rostro lo convirtieron en la imagen más representativa del miedo.

William Henry Pratt -su verdadero nombre- nació el 23 de noviembre de 1887 en Camberwell, Londres (Inglaterra), en el seno de una familia numerosa, siendo el más joven de ocho hermanos.

Muy aficionado al teatro, Karloff abandonó la carrera diplomática para la que se estaba preparando (su padre era diplomático en la capital inglesa), y se marchó a Canadá a los 21 años para intentar buscar fortuna en el mundo de la interpretación.

En Ontario se unió a una compañía teatral, momento que aprovechó para cambiar su nombre real por el de Boris Karloff. Para sufragar sus gastos, comenzó a trabajar de bracero en una granja mientras poco a poco iba afianzándose como actor teatral, generalmente interpretando papeles secundarios en giras con diversas compañías que recorrían todo el territorio norteamericano.

En el año 1916 logró debutar en el cine como figurante en “The Dumb Girl Of Portici”, una película protagonizada por Anna Paulova y Rupert Julian. Durante un tiempo no tuvo suerte como intérprete y estuvo sin encontrar trabajo ni en el cine ni en el teatro. Se ocupó como camionero, una labor que compaginó con breves apariciones en películas de la Universal.

Durante la época del cine mudo Boris Karloff intervino en numerosos títulos, siempre como secundario, siendo una de sus películas más destacadas la versión de “El Último De Los Mohicanos” (1920), dirigida por Clarence Brown y Maurice Tourneur.

La llegada del cine sonoro supuso un punto a favor de Karloff. Aunque en la actualidad y a causa de los personajes que le caracterizan en su filmografía más básica puede ser contemplado como un hombre tosco y temible, Boris era todo lo contrario: afable, simpático, cordial, muy culto, refinado y profundo en la modulación de su expresión oral, aspecto que facilitó su asentamiento en papeles de más cuerpo a comienzos de los años 30.

Su debut en el cine hablado fue con “The Unholy Night” (1929), un film dirigido por Lionel Barrymore.

Con la película de Howard Hawks “El Código Penal” (1931), Boris Karloff perdió el anonimato entre el público. Ese mismo año, un actor de origen húngaro llamado Bela Lugosi había conseguido el estrellato personificando al Conde Drácula en una película dirigida por Tod Browning para los estudios Universal. El éxito del film provocó la recuperación de mitos literarios y legendarios del horror por parte del famoso estudio.

James Whale quería filmar una adaptación de la novela de Mary Shelley, “Frankenstein” (1931), y deseaba a Bela Lugosi para el papel de monstruo, pero este rechazó el papel alegando que no le interesaba aparecer sin diálogos y totalmente maquillado, ya que no le reconocerían sus fanáticos. Whale pensó entonces en Karloff, que aceptó sin dudarlo, poniéndose en manos del experto en maquillaje Jack Pierce.

El arte de Pierce, la impresionante creación de Boris Karloff y la realización de Whale consumaron una obra maestra que hizo de Karloff uno de los rostros más populares de los años 30 dentro del género de horror y actor fetiche para la Universal.

La década resulto memorable para Boris dentro y fuera del cine fantásico y de horror: “Sed De Escándalo” (1931) de Mervyn Leroy, “Scarface” (1932) de Howard Hawks, “La Máscara De Fu-Manchú” (1932) de Charles Brabin, “La Momia” (1932) de Karl Freund, “El Caserón De Las Sombras” (1932) de James Whale, “El Gato Negro” (1934) de Edward G. Ulmer, “La Patrulla Perdida” (1934) de John Ford, “La Casa De Los Rothschild” (1934) de Alfred Werker, “Horror En El Cuarto Negro” (1935) de Roy William Neill, “La Novia De Frankenstein” (1935) de James Whale, “El Cuervo” (1935) de Lew Landers, “Charlie Chan At The Opera” (1936) de H. Bruce Humberstone, “El Hombre Que Trocó Su Mente” (1936) de Robert Stevenson, “Los Muertos Andan” (1936) de Michael Curtiz, “Son of Frankenstein” (1939) de Rowland V. Lee o las entrañables (aunque irregulares) películas de Mr. Wong son algunos de los títulos más importantes que Boris Karloff protagonizó durante los años 30.

Bela Lugosi y Boris Karloff (¡Épico!)

Con Bela Lugosi hizo pareja en diversos films en este decenio: “El Gato Negro” (1934), “El Cuervo” (1935), “El Poder Invisible” (1936), “Son Of Frankenstein” (1939) y en la década siguiente coincidieron de nuevo en “Black Friday” (1940),”El Castillo De Los Misterios” (1940) y”The Body Snatcher” (1945).

Respecto a su vida amorosa, por esa época las parejas sentimentales en la vida marital de Karloff ya habían sido cuatro: Olive Wilton, Montana Laurena Williams, Helen Vivian Soule y Dorothy Stine. Con Stine tuvo a su única hija, a la que llamó Sarah. En 1946 encontró la estabilidad al lado de Evelyn Helmore.

En los años 40, 50 y 60 Boris Karloff continuó trabajando a destajo, tanto en el teatro (donde representó “Arsenic And Old Lace”), como en el cine y la televisión. Muchas producciones de esa época eran de bajo presupuesto, hecho que no impidió que se convirtieran en estimables trabajos.

Sus mejores títulos fueron “La Zíngara y Los Monstruos” (1944) de Erle C. Kenton, “La Isla De Los Muertos” (1945) de Mark Robson, “The Body Snatcher” (1945), “Bedlam” (1946) de Mark Robson, los tres últimos producidos por el gran Val Lewton, “La Vida Secreta De Walter Mitty” (1947) comedia con Danny Kaye, “Los Inconquistables” (1947) de Cecil B. De Mille, “El Cuervo” (1963) de Roger Corman, “El Terror” (1964), producido de nuevo por Roger Corman y “La Comedia De Los Horrores” (1964) del magnífico Jacques Tourneur.

Por esa época no cesó de parodiarse a sí mismo en títulos cómicos, como los protagonizados al lado de la humorística pareja Abbot y Costello y también tuvo tiempo para emplear su espléndida voz en films de animación para televisión como “How The Grinch Stole Christmas” (1965).

Boris Karloff siguió trabajando hasta poco antes de su fallecimiento, despidiendo su impresionante trayectoria artística con la mediocre película “Invasión Siniestra”.

Karloff nos dejó a causa de un enfisema pulmonar el 2 de febrero de 1969. Tenía 81 años.

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